Affaire des cellules STAP: rapport final d'enquête attendu mardi

Affaire des cellules STAP: rapport final d'enquête attendu mardi©Toshifumi Kitamura

publié le 31 mars 2014 à 11h03

Photo d'archives d'Un chercheur à l'institut de gérontologie de Tokyo, le 14 aout 2002

Un comité d'enquête scientifique rendra public mardi son rapport final sur l'affaire dite des cellules "STAP", des recherches cellulaires conduites par une jeune scientifique japonaise sur lesquelles pèsent des soupçons de fraude.

Le problème ? La présentation récente dans la revue britannique Nature d'une méthode simple de création de cellules dites STAP proches des cellules souches embryonnaires.

Une partie des images probantes et autres données de ces travaux potentiellement révolutionnaires pour la médecine régénérative serait erronée.

Lors d'un rapport d'étape publié mi-mars, le comité d'enquête avait énuméré plusieurs problèmes signalés par des tiers et en avait écarté certains, mais les investigations devaient se poursuivre avant de décider d'annuler ou non les conclusions de ces travaux.

Le comité d'enquête du laboratoire public Riken doit tenir une conférence de presse mardi matin.

Le scandale avait débuté il y a quelques semaines quand un des coauteurs des recherches sur les STAP, Teruhiko Wakayama, a demandé que la publication des résultats soit annulée, évoquant la présence de données fausses dans la thèse récemment parue en deux articles successifs dans la prestigieuse revue britannique Nature.

M. Wakayama, aujourd'hui professeur de l'Université de Yamanashi, conteste les informations qui présentaient une façon simple de générer en laboratoire des cellules dites "pluripotentes" (capables d'évoluer de diverses façons) à partir de cellules matures ramenées à un état quasi-embryonnaire.

Dans Nature, les chercheurs affirmaient pourtant avoir réveillé le caractère pluripotent de cellules de globules blancs de souris, via un processus relativement simple qui stimulerait des propriétés de défense de cellules soumises à un stress particulier.

La méthode consiste en un séjour de 25 minutes dans une solution contenant de l'acide citrique, suivi d'un passage de 5 minutes dans une centrifugeuse et d'une semaine d'immersion dans une solution de culture. Efficace, rapide et peu coûteux comparé à la création génétique de cellules pluripotentes induites (iPS), ce procédé, s'il était vrai, pourrait constituer une avancée majeure pour la guérison de maladies ou de séquelles d'accident.

Cette affaire a mis en émoi les médias nippons qui avaient été les premiers à encenser la chercheuse de 30 ans Haruko Obokata lorsqu'elle avait annoncé les résultats de ses travaux.

Cette jeune femme intéressait d'autant plus la presse qu'il s'agit d'un profil peu commun dans un univers scientifique dominé par des hommes d'âge mûr.

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