Etats-Unis: porter à 21 ans l'âge légal pour acheter des cigarettes réduirait le tabagisme

Etats-Unis: porter à 21 ans l'âge légal pour acheter des cigarettes réduirait le tabagisme©Joël Saget

publié le 12 mars 2015 à 21h03

Le Comité national contre le tabagisme a déposé plainte contre quatre fabricants de cigarettes pour entente illicite sur les prix

Porter de 18 à 21 ans l'âge légal aux Etats-Unis pour acheter des cigarettes pourrait décourager les adolescents de commencer à fumer ou au moins retarder l'initiation au tabac et sauver de nombreuses vies, selon un rapport de l'Institut de médecine publié jeudi.

La plupart des Etats américains fixent à 18 ans l'âge pour pouvoir acheter des produits du tabac. Quatre, l'Alabama, l'Alaska, le New Jersey et l'Utah, l'ont porté à 19 ans tandis que l'Etat de New York et plusieurs autres agglomérations l'ont relevé à 21 ans.

Dans ses conclusions, l'Institut de médecine, partie de l'Académie des Sciences, explique que le fait de fixer cet âge légal à 21 ans a beaucoup plus d'effet pour réduire l'initiation au tabac que de le porter à seulement 19 ans. En revanche, au-delà de 21 ans le gain ne serait pas beaucoup plus grand.

On estime qu'une personne est initiée au tabac quand elle a fumé cent cigarettes.

Alors que le développement de certaines capacités cognitives est atteint à 16 ans, les parties du cerveau les plus impliquées dans le processus de décision, le contrôle des pulsions et la sensibilité aux influences du groupe, continuent à se développer jusqu'à 25 ans, explique le Dr Richard Bonnie, professeur de médecine et directeur de l'Institut de Psychiatrie de l'Université de Virginie qui présidait le comité de treize experts indépendants sollicités par l'Institut de médecine.

Il faut donc trouver un équilibre entre le besoin des jeunes adultes de faire leurs propres choix et les préoccupations légitimes de la société de protéger la santé publique et de décourager les jeunes gens de choisir l'addiction à la nicotine qu'ils regretteront plus tard, ajoute-t-il.

"Ces préoccupations justifient des restrictions à l'accès aux cigarettes chez les adolescents mais ne résolvent pas la question en matière de politique de santé quant à l'âge légal spécifique pour acheter des cigarettes", estime le Dr Bonnie.

Les recherches du comité ont néanmoins conclu que 21 ans était l'âge optimum pour réduire durablement le tabagisme. Celui-ci pourrait ainsi reculer de 12% d'ici 2100, contre une réduction de 3% à 18 ans et de 16% avec un âge légal fixé à 25 ans.

Le rapport de l'Institut de médecine a par exemple calculé que si l'âge légal pour acheter des cigarettes était porté aujourd'hui à 21 ans, il y aurait environ 249.000 décès prématurés de moins chez les personnes nées entre 2000 et 2019, et 45.000 morts en moins dues au cancer du poumon.

Bien qu'une réduction de la mortalité liée à un relèvement de l'âge légal à 21 ans pour acheter des cigarettes ne se fera pas sentir avant au moins 30 ans, certains effets directs pour la santé, notamment sur le tabagisme passif, seraient immédiats.

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